Un an avant le coup d’envoi de la Coupe du monde, les travailleurs affirment que les entreprises refusent d’appliquer la nouvelle législation du travail mise en place pour lutter contre les violations des droits de l’homme.

Lorsque le Qatar a remporté l’appel d’offres pour l’organisation de la Coupe du monde en 2010, le triomphant État du Golfe a dévoilé ses plans pour accueillir la plus spectaculaire de toutes les Coupes du monde et a lancé un ambitieux plan de construction de stades ultramodernes, d’hôtels de luxe et d’un nouveau métro étincelant.

Pourtant, au cours de la décennie suivante, les conditions brutales auxquelles sont confrontés des centaines de milliers de travailleurs migrants qui peinent sous une chaleur accablante pour construire le projet de Coupe du monde du Qatar ont été révélées au grand jour. Les enquêtes sur le travail forcé, la servitude pour dettes et le nombre de morts parmi les travailleurs ont suscité l’indignation internationale.

Pour tenter d’étouffer les critiques croissantes, le Qatar a annoncé de vastes réformes du travail en 2019. Il s’agissait notamment de mettre fin à la kafala, le système qui rendait illégal pour les travailleurs migrants de changer d’emploi ou de quitter le pays sans la permission de leur employeur, piégeant ainsi efficacement les travailleurs qui étaient exploités et abusés. Les autres réformes comprenaient le premier salaire minimum pour les travailleurs migrants dans la région et des sanctions plus sévères pour les entreprises qui ne respectaient pas les nouvelles lois sur le travail.

Lorsqu’elles sont finalement entrées en vigueur en septembre 2020, les réformes ont été largement saluées. La Fifa les a qualifiées de révolutionnaires. L’ONU a déclaré qu’elles marquaient une nouvelle ère. Un syndicat international les a qualifiées de « changeuses de jeu ». Même les groupes de défense des droits de l’homme, qui critiquent depuis longtemps le bilan du Qatar en matière de droits du travail, leur ont réservé un accueil prudent.

Pourtant, plus de 40 travailleurs migrants qui se sont entretenus avec le Guardian au Qatar en septembre et octobre de cette année affirment que, pour eux, rien n’a vraiment changé.

Bien que l’Organisation internationale du travail (OIT) affirme que plus de 200 000 travailleurs ont changé d’employeur depuis l’entrée en vigueur des nouvelles lois, le Guardian n’a rencontré qu’un seul travailleur – un jeune homme originaire du Kenya – qui avait réussi à quitter son emploi.

Son expérience illustre bien le potentiel d’autonomisation que les nouvelles lois pourraient apporter à la vie des travailleurs. Lorsqu’il est arrivé au Qatar, il gagnait 625 rials (127 £) par mois en tant qu’ouvrier du bâtiment. Aujourd’hui, il travaille pour une entreprise de logistique avec un salaire presque trois fois plus élevé. « Je suis en mesure d’envoyer beaucoup plus d’argent à la maison. Maintenant, je ne peux pas me plaindre », a-t-il déclaré.

Pourtant, tous ceux à qui le Guardian a parlé et qui ont voulu changer d’emploi disent qu’il est difficile, voire impossible, de le faire.

Ils affirment que leurs entreprises ignorent tout simplement les nouvelles lois. Certains disent que leurs patrons les menacent d’imposer des amendes ou de retenir leurs salaires s’ils essaient de changer d’emploi, et qu’ils vivent si près de la misère que cela pourrait être catastrophique.

D’autres travailleurs disent que les employeurs refusent de signer les lettres de démission ou de délivrer des « certificats de non-objection », semblant ignorer que ni l’un ni l’autre ne sont exigés par le code du travail réformé.

« Ils nous menacent, disant qu’ils déduiront le coût de notre chambre et de notre literie de notre salaire et refuseront de payer les indemnités de fin de service si nous essayons de partir », déclare un agent de sécurité indien. « Nous sommes toujours sous leur contrôle ».

« J’ai trouvé un autre emploi mais quand je suis allé voir mon entreprise, ils ont refusé de me libérer. J’ai attendu trois mois et ils ont à nouveau refusé », raconte un agent de sécurité kényan. Il dit qu’il pourrait aller devant un tribunal du travail pour défendre son cas, mais qu’il devrait payer un transport qu’il ne peut pas se permettre et prendre un congé que son entreprise ne lui permettra pas.
Un agent de sécurité sur une plage se tient à l’ombre d’un palmier.
Un agent de sécurité dans un hôtel cinq étoiles près de Doha s’abrite du soleil brûlant. Photo : Pete Pattisson

Migrant-rights.org, un groupe de défense des travailleurs migrants dans le Golfe, décrit la fin de la kafala comme un « mirage », affirmant que les employeurs pourraient facilement empêcher les travailleurs mécontents de partir.

Lorsqu’on lui demande si les réformes ont fait une différence, un autre travailleur du Népal rend un verdict simple : « La kafala est vivante. »

Le nouveau salaire minimum de 1 000 rials par mois, plus la nourriture et la pension, semble être appliqué plus rigoureusement. La plupart des travailleurs à bas salaire interrogés par le Guardian disent recevoir le minimum légal, une augmentation significative par rapport à leurs salaires précédents, à l’exception de certains agents de sécurité qui travaillent régulièrement des quarts de 12 heures, mais ne reçoivent pas le paiement des heures supplémentaires obligatoires.

Pourtant, le nouveau salaire minimum fixé par le gouvernement qatari, l’un des pays les plus riches du monde, équivaut toujours à seulement 1 £ de l’heure.

Des salaires aussi bas signifient que les travailleurs restent souvent au Qatar pendant des années, sans pouvoir se permettre de rentrer chez eux pour retrouver leur famille. Un travailleur népalais qui a parlé au Guardian n’a pas vu sa femme et son enfant depuis cinq ans. « Quand j’appelle mon fils, il ne vient pas me voir », dit-il. « Il ne veut [même] pas me parler au téléphone ».

Les autorités qataries et l’OIT reconnaissent que les réformes sont un travail en cours. « [Le gouvernement qatari] est confronté à des difficultés de mise en œuvre et à un certain niveau de résistance, ce qui n’est pas surprenant compte tenu de leur ampleur », déclare Max Tuñón, responsable du projet de l’OIT au Qatar.

Un porte-parole du gouvernement indique qu’avec la mise en place des nouvelles lois, l’accent a été mis sur la mise en œuvre et l’application : « Réaliser un changement systémique est un processus à long terme et modifier le comportement de chaque entreprise prendra du temps. » Des sanctions sévères ont été imposées aux entreprises qui tentent d’échapper à la loi, ajoutent-ils.

Le Comité suprême du Qatar, l’organe chargé d’organiser la Coupe du monde, a déclaré que le tournoi était un puissant catalyseur pour offrir un héritage humain et social durable avant, pendant et après la Coupe du monde de la Fifa 2022.

Elle a déclaré : « Notre engagement en faveur du bien-être des travailleurs s’est traduit par des améliorations significatives des normes d’hébergement, des réglementations en matière de santé et de sécurité, des mécanismes de réclamation, de la fourniture de soins de santé et du remboursement des frais de recrutement illégal aux travailleurs. »

Les groupes de défense des droits de l’homme avertissent que le Qatar manque de temps pour s’assurer que les nouvelles réformes améliorent réellement la vie des travailleurs migrants avant le début de la Coupe du monde 2022 en novembre prochain.

« La réforme significative du système de parrainage par la kafala n’a eu lieu qu’à la fin de l’année 2020, dix ans après que le pays se soit placé sous les projecteurs de la communauté internationale », explique James Lynch, directeur du groupe de défense des droits de l’homme FairSquare.

« Les réformes ont été assaillies par des difficultés initiales et des réactions hostiles de la part de la communauté des affaires, et il y a donc de réelles questions sur la capacité du pays à réaliser son potentiel de transformation avant et après la Coupe du monde. »

La plupart des huit stades de la Coupe du monde et des infrastructures connexes avaient été achevés à la fin de 2020, avant que les réformes n’entrent pleinement en vigueur.

« Il est urgent d’injecter une volonté politique pour s’assurer que cette réforme et d’autres ont un impact significatif pour les travailleurs, et d’ancrer ces changements à long terme », déclare Lynch.

Le Qatar, la Fifa et l’OIT ont affirmé à plusieurs reprises que la Coupe du monde laisserait un héritage durable en matière d’amélioration des droits des travailleurs au Qatar et dans toute la région. Jusqu’à présent, des preuves anecdotiques suggèrent que cet héritage est loin d’être assuré.

Le mois dernier, alors qu’il se promenait sur des chantiers de construction de routes près du centre de Doha, le Guardian a rencontré quatre travailleurs récemment arrivés d’Inde et employés par AlJaber Engineering. AlJaber, l’une des principales entreprises de construction du Qatar, a construit le stade Al Thumama. Comme tous les autres entrepreneurs de la Coupe du monde, AlJaber doit respecter des normes strictes en matière de bien-être des travailleurs qui, entre autres, ne permettent pas aux travailleurs de payer des frais de recrutement.

Mais les quatre travailleurs affirment avoir payé chacun près de 1 000 £ de frais de recrutement pour obtenir leur emploi. Leurs revendications suggèrent qu’AlJaber pourrait ne pas appliquer les normes de bien-être des travailleurs de la Coupe du monde à ses nouveaux contrats. AlJaber Engineering n’a pas répondu aux multiples demandes de commentaires.

Les défenseurs des droits de l’homme s’interrogent déjà sur la pression qui sera exercée sur le gouvernement qatari pour que les nouvelles lois soient réellement appliquées sur le terrain après la fin de la Coupe du monde l’année prochaine.

Dans une interview récente, Malcolm Bidali, un blogueur kényan et travailleur migrant qui a été détenu, placé en isolement puis accusé de diffuser de « fausses nouvelles » pour avoir écrit sur le sort des travailleurs migrants en ligne, se pose la même question. « Si j’ai été injustement détenu et condamné à une amende injuste – alors que tous les regards sont tournés vers le Qatar – que se passe-t-il lorsque personne ne regarde ? », demande-t-il.

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