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Selon une étude, le projet ou l’alternative d’un tunnel de 209 milliards de livres sterling serait très coûteux et très complexe.

La proposition de Boris Johnson concernant un pont ou un tunnel reliant l’Écosse à l’Irlande du Nord a été rejetée par une étude de faisabilité en raison de son coût élevé – 335 milliards de livres pour le pont ou 209 milliards de livres pour le tunnel – et de ses difficultés potentielles.

Publié en même temps qu’un examen plus large de la connectivité de l’Union, qui préconise des investissements dans les transports routiers, ferroviaires et aériens intérieurs afin de mieux relier les quatre nations du Royaume-Uni, le rapport sur les liaisons fixes a conclu qu’un pont ou un tunnel serait à la limite de ce qui pourrait être réalisé avec la technologie actuelle.

Un projet pharaonique

Le tunnel devrait être si long et si profond qu’il ne pourrait accueillir que des trains pour des raisons de sécurité. Il faudrait au moins 30 ans pour que l’une ou l’autre des liaisons soit ouverte.

Un problème particulier, soulevé par les ingénieurs lorsque Johnson a proposé la liaison en 2019, est le Beaufort’s Dyke. Cette tranchée du fond marin, profonde de 300 mètres et large de plus de trois kilomètres à son point le plus large, est également remplie de millions de tonnes de munitions déversées dans les années 1970.

Un tunnel devrait être construit à des profondeurs d’environ 400 mètres sous le niveau de l’eau, ce qui exercerait des pressions importantes et nécessiterait une montée de 25 miles dans chaque direction, avec une pente maximale de 1 sur 100.

À titre de comparaison, le tunnel sous la Manche mesure un peu plus de 23 miles de long, avec une profondeur maximale de 75 mètres.

Le Beaufort’s Dyke serait également un « défi » pour le pont, car la construction devrait passer au-dessus de la tranchée, avec une portée d’au moins 2,5 miles et des fondations en retrait du bord, selon l’étude, qui a été menée par une petite équipe d’experts en génie civil.

Aucun pont suspendu d’une telle portée n’a encore été construit, précise le rapport, bien que des concepts de longueurs similaires aient été élaborés.

Dans une introduction au rapport de faisabilité, Sir Peter Hendy, le président de Network Rail, qui a dirigé l’examen de la connectivité, a déclaré que l’étude avait conclu que les deux projets étaient possibles.

« Une traversée en pont, cependant, serait le pont de plus longue portée construit à ce jour », a-t-il écrit. « Un tunnel serait le plus long tunnel sous-marin jamais construit compte tenu des pentes limitées sur lesquelles les trains peuvent circuler, du trajet qu’il devrait emprunter et des profondeurs qu’il devrait atteindre. »

La construction d’une liaison ferroviaire créerait également « une certaine complexité » car l’écartement des voies en Irlande du Nord est le même qu’en République mais différent de celui du reste du Royaume-Uni.

Hendy, qui a dirigé Transport for London lorsque Johnson était maire de la ville, a néanmoins déclaré que c’était « une excellente question à poser ».

Il a écrit : « Pendant de nombreuses décennies, les politiciens et les ingénieurs ont débattu de cette proposition, mais ils l’ont fait sans avoir les preuves pour montrer si c’était possible et, si oui, ce qu’il faudrait pour le faire. Il s’agit de la première étude complète et concluante sur le sujet depuis que l’idée a été évoquée pour la première fois il y a plus de 150 ans. »

Un coût gigantesque

Johnson a un bilan mitigé en matière de propositions de ponts ambitieux. En tant que maire de Londres, il a dépensé au moins 37 millions de livres sterling d’argent public pour un projet de pont-jardin sur la Tamise, malgré des inquiétudes quant au financement, à l’objectif du projet et à l’absence de permis de construire d’un côté du fleuve.
Parmi les idées émises dans le cadre de l’examen de la connectivité au sens large, citons l’investissement dans la ligne ferroviaire de la côte ouest, au nord de Crewe, afin d’améliorer les liaisons avec l’Écosse, ce qui va au-delà du plan ferroviaire de 96 milliards de livres annoncé la semaine dernière, et la modernisation de la route A75, qui relie la M6, près de Gretna Green, au port de ferries écossais de Stranraer.