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Un archéologue compare l’éruption de la ville romaine proche de Pompéi au largage de la bombe atomique de la Seconde Guerre mondiale.

Un archéologue italien a comparé l’impact de l’éruption du Vésuve en 79 après J.-C. sur Herculanum – l’ancienne ville romaine proche de Pompéi – au largage d’une bombe atomique sur la ville japonaise d’Hiroshima pendant la Seconde Guerre mondiale.

La chaleur du déluge pyroclastique produit par le Vésuve était telle – on pense qu’elle se situait entre 400 et 500 °C – que la cervelle et le sang des victimes d’Herculanum ont instantanément bouilli.

« Les restes des victimes ici ont été retrouvés dans un état similaire à ceux d’Hiroshima », a déclaré Domenico Camardo, archéologue au projet de conservation d’Herculanum. « Vous avez vraiment une idée de l’horreur et de la tragédie ».

Camardo s’exprimait alors que les restes partiellement mutilés d’une victime du Vésuve, trouvés sur ce qui aurait été la plage de la ville antique en octobre, étaient montrés à la presse mercredi.

Une étude archéologique

Les archéologues pensent que l’homme, âgé de 40 à 45 ans, a été tué à quelques pas de la mer alors qu’il tentait de fuir l’éruption.

L’homme semble avoir serré ce que les experts ont dit être un petit sac en cuir contenant une boîte en bois, de laquelle dépasse un anneau, peut-être en fer ou en bronze.

« Il s’échappait peut-être avec ses trésors », a déclaré Nunzia Laino, une conservatrice qui fera partie de l’équipe chargée d’analyser les restes une fois qu’ils auront été transportés dans un laboratoire. « Les objets trouvés avec les restes humains sont d’une complexité particulière. Il y a aussi des restes de tissus, il faudra donc les extraire soigneusement avant de pouvoir faire des études. »

Les os de la victime étaient également d’une couleur rougeâtre, qui, selon Francesco Sirano, directeur du parc archéologique d’Herculanum, était la marque des taches laissées par le sang de l’homme.

La découverte a été faite lors de la première fouille archéologique à Herculanum, un site beaucoup plus petit et moins connu que le site voisin de Pompéi, en près de trois décennies.

Les fouilles menées dans les années 1980 et 1990 ont mis au jour les squelettes bien conservés de plus de 300 victimes entassées dans des hangars à bateaux, où elles auraient trouvé refuge en attendant d’être secourues par la mer.

Les restes d’un soldat, qui aurait fait partie de l’armée de Pline l’Ancien, le commandant de la marine romaine qui a tenté de sauver les habitants de Pompéi et d’Herculanum, ont été retrouvés dans les années 1980, à proximité de la découverte la plus récente.

Selon M. Camardo, l’éruption du Vésuve a touché Herculanum d’une manière différente de celle de Pompéi.

« C’est la différence cruciale entre les deux », a-t-il ajouté. « Pompéi a été détruite par une pluie de cendres et de lapillis, qui l’a ensevelie de trois ou quatre mètres. Au contraire, Herculanum a d’abord été détruit par le nuage pyroclastique d’une température de plus de 400 degrés. Il a brûlé les arbres, les habitants et d’autres formes de vie ».

La ville a ensuite été frappée « par six vagues de boue volcanique qui sont arrivées comme une inondation et l’ont gelée sous près de 20 mètres de matériaux », ajoute Camardo. « Mais cette inondation de boue, qui a ensuite durci, a permis la conservation de toutes les reliques organiques, car l’oxygène n’a pas pu filtrer… donc aujourd’hui nous trouvons des choses comme des éléments de nourriture, qui n’ont pas été trouvés à Pompéi. »

Des fouilles poussées

Herculanum, qui a été redécouvert lors du creusement d’un puits au début du 18e siècle, aurait été plus riche que Pompéi, et de somptueuses villas décorées de fresques et de sols en mosaïque – dont la Maison du Bicentenaire, découverte en 1938 – ont été fouillées.

Les fouilles ont été particulièrement difficiles car le site se trouve sous la ville moderne du même nom. D’autres découvertes ont été faites, notamment des matières organiques (fruits et pain) ainsi que des meubles en bois et des parchemins anciens carbonisés par la chaleur et les cendres.

Des éléments de mobilier en bois provenant de maisons et de magasins, ainsi qu’une inscription qui appartenait à un temple dédié à la déesse Vénus, ont également été découverts lors des dernières fouilles de la plage.

Sirano s’attend à trouver les restes d’autres victimes au fur et à mesure que les fouilles se poursuivent. Une partie de la zone de la plage en cours de fouille devrait être ouverte au public en 2024.

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