Après des mois de débats, la loi CHIPS et Science a été adoptée jeudi par le Congrès américain. Mais de quoi s’agit-il, et quel impact aura-t-elle sur nos appareils électroniques ?

Qu’est-ce que la loi CHIPS ?

La loi CHIPS and Science Act de 2022, généralement abrégée en loi CHIPS ou H. R. 4346, est un projet de loi qui a reçu un soutien bipartisan à la Chambre des représentants et au Sénat. Il a été adopté au Sénat jeudi, avec 243 voix pour et 187 voix contre, et attend la signature du président Joe Biden pour devenir une loi – il se peut qu’il ait déjà été signé au moment où vous lisez ceci.

La pièce maîtresse de la loi CHIPS, d’où vient l’acronyme, est le « Creating Helpful Incentives to Produce Semiconductors (CHIPS) for America Fund ». Le projet de loi prévoit plus de 52 milliards de dollars de subventions pour « soutenir le développement et l’adoption de technologies de télécommunications sécurisées et fiables, de semi-conducteurs sécurisés, de chaînes d’approvisionnement de semi-conducteurs sécurisées et d’autres technologies émergentes. » Cet argent est destiné à financer la construction d’usines de fabrication de semi-conducteurs, ou « fabs » en abrégé, aux États-Unis.

Le projet de loi vise également à stimuler l’éducation et les travaux scientifiques aux États-Unis, notamment en établissant de multiples sites pour le « Carbon Materials Research Center », en coordonnant la recherche climatique entre la NOAA, la NASA et d’autres agences, en améliorant les programmes d’enseignement des STEM, en modernisant le réseau des sciences de l’énergie, etc. L’ensemble de la loi CHIPS compte plus de 1 000 pages.

Le président Biden a soutenu le projet de loi à plusieurs reprises, déclarant qu' »il débloque des investissements importants dans la science et la technologie américaines qui alimenteront notre économie et notre sécurité nationale pour les décennies à venir ». Sans surprise, les fabricants de puces sont également enthousiastes. Le PDG d’Intel, Pat Gelsinger, a déclaré qu’il s’agissait « d’une étape essentielle pour soutenir l’ensemble de l’industrie américaine des semi-conducteurs. »

Pourquoi la loi CHIPS existe-t-elle ?

Au cours des dernières années, les puces à semi-conducteurs modernes – qui sont nécessaires à tous les appareils électroniques modernes, des smartphones aux camions – se sont raréfiées. Les capacités de production limitées, la demande croissante d’électronique, les conflits politiques et les problèmes de chaîne d’approvisionnement dus à la pandémie de COVID-19 sont autant de facteurs qui ont contribué à cette situation. La pénurie a entraîné la difficulté de trouver des cartes graphiques (ce qui commence enfin à changer), l’abandon par les constructeurs automobiles de certaines fonctions dans les nouvelles voitures, la hausse du coût de certains composants informatiques et d’autres problèmes.

Il existe de nombreuses usines de fabrication dans le monde, mais la plupart d’entre elles ne peuvent fabriquer que des nœuds de grande taille, alors que les nœuds de petite taille sont plus souhaitables pour les nouveaux produits. Par exemple, les processeurs Intel d’il y a quelques années (comme le Core i5-8250U) étaient fabriqués selon un processus de 14 nm, mais le chipset Snapdragon 8 Gen 1 utilisé dans le Galaxy S22 est fabriqué selon un processus de 4 nm. Des processus plus petits permettent aux puces de fonctionner à des vitesses plus élevées et d’améliorer l’efficacité énergétique – des facteurs cruciaux pour les appareils électroniques modernes, en particulier les appareils portables. Le chipset M2 d’Apple, présent dans le nouveau MacBook Air, utilise la technologie 5 nm de Taiwan Semiconductor Manufacturing Company (TSMC). C’est également cette société qui produit la plupart des processeurs AMD, les puces pour les cartes graphiques Nvidia et AMD, certaines puces Intel et de nombreux autres produits.

Seules quelques usines dans le monde entier sont en mesure de produire des puces avec des processus plus petits, de sorte que lorsque l’une d’entre elles connaît des problèmes (comme la pénurie d’eau à Taïwan), cela a des répercussions sur l’ensemble de la chaîne d’approvisionnement. C’est pourquoi il est important de construire davantage d’usines dans le monde entier.

D’autres facteurs politiques interviennent dans la production de puces. Taïwan, où TSMC et la plupart des usines de la société sont basées, est au centre de l’escalade des tensions politiques entre la Chine et les États-Unis. De nombreuses autres usines cruciales se trouvent en Chine continentale, qui est toujours en guerre commerciale avec les États-Unis. Les relations géopolitiques dépassent largement le cadre de How-To Geek, mais pour faire simple, de nombreux responsables gouvernementaux aux États-Unis préféreraient être moins dépendants des importations de puces d’autres pays – c’est pourquoi la loi CHIPS donne aux entreprises de l’argent pour construire des usines aux États-Unis.

La loi CHIPS est-elle importante pour moi ?

Les entreprises et les gouvernements ont de nombreuses raisons de s’intéresser à la loi CHIPS, mais qu’en est-il de nous ? Qu’est-ce que cela va changer dans notre vie quotidienne ? Il est plus difficile de répondre à cette question pour l’instant.

Nous savons avec certitude que la loi CHIPS ne changera rien dans un avenir proche. Il faut des années pour planifier et construire de nouvelles usines de fabrication de puces. Toutefois, si les nouvelles fabs fournissent une plus grande capacité de fabrication comme prévu, cela pourrait faire baisser le prix des puces à semi-conducteurs et conduire à des produits électroniques moins chers. La diversification de la production pourrait également réduire les futures pénuries de puces.

Le projet d’usine de fabrication de puces d’Intel dans l’Ohio.

Le résultat promis dépend de l’adoption par un plus grand nombre d’appareils de puces fabriquées aux États-Unis, principalement par Intel, qui construit actuellement deux usines de fabrication de puces dans l’Ohio. Intel n’est pas encore en mesure d’égaler les lignes de production de puces plus avancées de TSMC et de Samsung, et l’entreprise a connu de multiples retards avec ses nouvelles puces.

En bref, nous devrons attendre et voir.